Cómo funciona la memoria virtual en su PC

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Por Mark L. Chambers

La pseudo-RAM llamada memoria virtual realmente existe en su disco duro en lugar de como módulos de memoria en su placa madre. Los sistemas operativos modernos (Windows 8/7/Vista/XP, Mac OS X, Unix y Linux) utilizan el truco de la memoria virtual para alimentar sus aplicaciones con la memoria que necesitan.

Suponga que su PC sólo tiene 2GB de memoria de acceso aleatorio (RAM) instalada, pero usted acaba de ejecutar Photoshop y exigió que cargue dos imágenes digitales de alta resolución de 500MB. Si Windows se limitara a usar sólo la RAM física de su ordenador (los módulos de memoria que instaló en la placa base de su PC), se encontraría en una situación difícil, ya que Windows 8 requiere un mínimo de unos 500 MB de memoria en sí mismo, y Photoshop necesita una gran cantidad de memoria para ejecutarse.

Además de todo eso, estarías cargando 1GB de datos! Teniendo en cuenta el tamaño de los documentos actuales y la cantidad de RAM que necesitan las megaaplicaciones que consumen mucha memoria, su PC de 2 GB literalmente no podría hacer su trabajo. Y, no olvides que probablemente estarías ejecutando más de una aplicación a la vez. ¿Qué puede hacer una computadora?

Como puede ver, Windows recurre a su disco duro en busca de ayuda. Utiliza una parte del espacio vacío de su disco duro para almacenar temporalmente los datos que de otro modo estarían en la memoria de su ordenador.

En este caso, su trabajador guerrero de silicona utiliza 2 GB de espacio en el disco duro, por lo que la memoria total disponible en Windows (utilizando tanto 2 GB de memoria física como 2 GB de memoria virtual) es ahora de 4 GB, lo que proporciona más espacio para trabajar.

Sus programas no saben que están usando memoria virtual – Windows se encarga de todo entre bastidores, por lo que Photoshop piensa que tiene 4 GB de memoria física.

¿Cuánto es suficiente? Intente dejar al menos 25 GB o 30 GB libres en la unidad C: en todo momento. (Su unidad C: suele ser el disco duro desde el que se inicia Windows 8.) Para comprobar cuánto espacio le queda, muestre su Escritorio y haga clic en el icono del Explorador de archivos de la barra de tareas y, a continuación, haga clic con el botón derecho del ratón en la unidad que desea comprobar y seleccione Propiedades.)

Un PC que se queda sin espacio en el disco duro es algo terrible de ver; las aplicaciones empiezan a bloquearse, puede que pierda cualquier cambio que haya hecho en los archivos abiertos, y Windows comienza a mostrar lamentables mensajes de error que le piden que cierre algunas de las ventanas abiertas de su aplicación (o incluso que las reinicie).

Además, tenga en cuenta que la memoria virtual es siempre más lenta que la memoria física real. Después de todo, esos datos tienen que ser escritos y leídos desde su disco duro en lugar de desde módulos de memoria superrápidos. Por esta razón, debe agregar la mayor cantidad de RAM posible al equipo; cuanta más memoria agregue, menos probable será que Windows necesite recurrir a la memoria virtual.

Los técnicos de PC llaman al uso de su computadora de la unidad de memoria virtual”thrashing” porque Windows debe escribir, leer y borrar datos continuamente en su disco duro. Cuando se queda sin memoria física, la luz de actividad del disco duro en la parte delantera de su máquina nunca parece apagarse. Y sí, si se lo pregunta, toda esa actividad acorta la vida de su disco duro con el tiempo.

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